Alexander Bernath: Driving Europe

Name: Alexander Bernath
Age: 55
Nationality: Belgian
Family Status: Married, father of three children
Likes: travelling, Greece and Greek food, spending time with friends
Profession: Driver at the European Parliament

Another voice from Belgium. Alex’s sparring partner
Lees het in het Nederlands
Deutsche Zusammenfassung
Sommaire en français

You were born in Roeselare, a small town in Flanders, Belgium. How did you come to Brussels?
I started my career as a sales manager in my home town, but I soon realised that, to be happy, I had to broaden my horizons. So I moved to Brussels and started working there. First, I joined the police, but my dream was – one day – to work for a European institution.

You succeeded! How did you make it happen?
When I first moved to Brussels, it was hard. It is a big city and I did not know many people here, so I felt quite lonely. But luckily that did not last long. Step by step, I managed to make friends and make a nice life here. I met my wife, took part in a European competition exam and shortly afterwards started working at the European Commission. I always dreamt of working in an international environment. So when they asked me to be an usher for the Greek Commissioner Diamantopoulou, it was my dream come true.

alex bernathBut you did not stay at the Commission?
No. After three years I was offered the job as a conference usher at the European Parliament. I did that for 10 years. And three years ago, I decided to do something new and start a second career in the European Parliament’s drivers’ service. This is exactly what I like about working for the European institutions – there are so many different job opportunities in one organisation.

You are a European citizen and, as a driver for the European Parliament, you participate in the European project on a daily basis. What is your biggest wish for the future of the EU?
I hope one day that the European Union will be able to win the fight against poverty, with everyone getting a chance to live as a free citizen with equal rights – the right for our children to go to school and get a good education, the right to find a good job and earn a decent living. And, of course, I hope for continuing peace – Europe’s greatest achievement till now.

Where would you like to change the course of Europe?
I very much cherish the freedoms and liberties the European Union offers all Europeans. Nowadays, in several EU countries, it seems that nationalist parties are gaining importance. They want to re-establish borders to protect their country from competition from EU countries with lower wages, etc. I can partially understand where they are coming from, but the solution is to focus more on common social standards and a minimum wage in Europe than on new border controls and nationalist protectionism.

The solution is to focus more on common social standards and a minimum wage in Europe than on new border controls and nationalist protectionism

What does your working day in the European Parliament involve?
Together with my team, I mainly provide logistic support to the Members of the European Parliament primarily in Brussels, Strasbourg and Luxembourg. We have a reservation system that helps us to organise transportation to and from the stations, airports or between different EU institutions or other institutions where conferences or meetings take place.

So you get to meet famous people from time to time?
Yes, that happens. We have Heads of State and officials from all over the world coming to the Parliament. It becomes really interesting when these personalities are willing to share their experiences and opinions on Europe with us. Then I really feel cosmopolitan and part of something big. I know I have only a small part to play, but it’s a pleasant idea that my contribution matters.

Dunes in West Flanders - © masterpiga, flickr, 2009

Dunes in West Flanders – © masterpiga, flickr, 2009

What are the main characteristics a driver at the European Parliament should have?
First of all, it is very important to remain calm and have some common sense in order to react the right way. Our service also has a client-oriented approach and requires a lot of courtesy, diplomacy, discretion and professionalism. Ensuring the safety of our passengers is also one of our main objectives. That is why we are also trained to face any unexpected situation on the road.

One might think that being a driver is a solitary job? What is your experience?
I am very happy to say that, in the Parliament, we have a very strong team with a great team spirit. We have to be able to rely on each other, otherwise we cannot do our job properly. For example, recently one of my colleagues was coming back from Luxembourg with a Director-General who had to attend a very important meeting in Brussels. About 20 km from Brussels his car broke down. My colleague had two options – he could wait for the breakdown service to come and repair the car, which would take at least an hour, or he could call us for help. I was the one to answer the phone. I immediately got in my car and reached them within 15 minutes, and we managed to arrive in Brussels in time for the meeting. The Director-General was very thankful for our sense of problem-solving. This is team work! You can’t do something like that alone. And this is just a small example of what Europe should all be about!

Fighting against poverty, Equal rights and Peace. Europe is our future. It’s up to all of us!


Frederik Bockstael: We need a strong European Parliament for a healthy European democracy!

Alex’s sparring partner
Name: Frederik Bockstael
Age: 51
Nationality: Belgian
Occupation: IT Services
Hobbies: Football
My link with Alex: We are very good friends

You are a Belgian working in Brussels. What impact has the presence of the EU institutions had on the city?
I believe that the presence of the EU institutions has had a positive impact at a social and economic level. I work as a freelancer in Brussels and, from what I see, big companies are drawn to the city due to the EU presence. And of course, the presence of the institutions also creates work for many people.

How do you think Europe is faring in the eyes of EU citizens?
I believe people in the “old” EU countries are afraid of the competition that comes from emerging countries in Europe. People fear their living standards will fall as result. I also have the impression that people don’t trust EU lobbyists, because it could lead to non-democratic decision making.

How do you think the EU can increase its democratic legitimacy?
Well, I hope that the role of the European Parliament will grow and, as a consequence, meet the wishes of the citizens even more. A strong European Parliament can be a boost to the democratic value of the Union.

Roeselare - © Rita Willaert, flickr, 2008

Roeselare – © Rita Willaert, flickr, 2008

Your friend Alexander Bernath works in the European Parliament. Is there something you would like to tell him?
I am very happy for Alexander, and I hope that the institution, for which he works and in which he believes so much, will become even more essential in decision-making.

If you had to name a value that, for you, is symbolic and important for the European Union, what would it be?

Democracy – Europe is our future, it’s up to all of us!


Alexander Bernath: Chauffeur van Europa

Leeftijd: 55
Nationaliteit: Belg
Familiestatus: getrouwd en vader van 3 kinderen
Houdt van: reizen, Griekenland en Grieks eten, omgaan met vrienden
Beroep: Chauffeur, in dienst van het Europese Parlement

Je bent in Roeselare geboren, een kleine Vlaamse stad in België, hoe heb je de sprong naar Brussel gemaakt?
Ik ben begonnen als verkoopmanager in Roeselare maar ik had al snel door dat – om gelukkig te zijn – ik mijn horizon moest verbreden. Ik besloot om naar Brussel te verhuizen en daar werk te zoeken. Eerst werkte ik er voor de politie, maar mijn droom was om ooit voor een Europese instelling te werken.

alexandre bernathEn dat is gelukt! Hoe heb je het voor mekaar gekregen?
Wel, ik moet toegeven dat het niet zo makkelijk was om zo als buitenstaander naar Brussel te komen. Brussel is een metropool en ik kende hier niet veel volk. Het was best wel eenzaam soms. Gelukkig duurde dat niet erg lang. Beetje bij beetje maakte ik hier vrienden en slaagde ik erin om hier een fijn leven uit te bouwen. Ik leerde hier mijn vrouw kennen, nam deel aan een Europese examencompetitie en kort daarna kon ik aan de slag bij de Europese Commissie. Ik heb er altijd van gedroomd om in een internationale omgeving te werken, dus wanneer ze me vroeger om als zaalwachter voor de Commissaris Diamantopoulou te werken, kwam mijn droom uit.

Maar je bent niet bij de Commissie gebleven?
Nee, na 3 jaar werd ik gevraagd om zaalwachter te worden voor de conferenties in het Europees Parlement. Een job die ik tien jaar lang gedaan heb. Drie jaar geleden besloot ik om iets nieuws te doen en ging ik aan de slag als chauffeur voor het Europees Parlement. Dit is het fijne aan werken voor een Europese instelling – er zijn zoveel verschillende jobmogelijkheden binnen 1 instelling.

Je bent een Europese burger en via je werk ben je ook dagelijks betrokken bij het Europese project. Wat is je grootste wens voor de Europese Unie?
Ik hoop dat de EU op een dag de strijd tegen armoede kan winnen. Het zou mooi zijn moest iedereen de kans krijgen om als vrije burger te kunnen leven, om gelijke rechten te hebben. Ik hoop dat op een dag alle kinderen naar school kunnen gaan en een goede opleiding krijgen. Het recht op een goede job en een eerlijk inkomen is ook uiterst belangrijk.

Rumbeke Castle, Roeselare

Rumbeke Castle, Roeselare

Is er iets dat je zou willen veranderen aan het Europa dat we nu kennen?
Ik koester de vrijheid die Europa ons vandaag biedt. Vandaag lijkt het erop dat nationalistische partijen in opmars zijn. Ze willen opnieuw sterkere grenzen om hun land te beschermen tegen lidstaten met lagere lonen etc. I kan dat tot op zekere hoogte wel begrijpen maar we moeten ons concentreren op een gemeenschappelijke sociale standaard en op een Europees minimumloon, in plaats van op grenscontroles en nationaal protectionisme.

Hoe ziet jouw werkdag er concreet uit?
Als chauffeur sta ik samen met mijn team in voor de logistieke dienstverlening. Voor mij wordt het bijzonder boeiend wanneer de mensen die we vervoeren bereid zijn om hun ervaringen en meningen over Europa met ons te delen. Op die momenten voel ik me echt kosmopoliet en deel van een groot geheel. Ik weet dat ik maar een kleine rol heb in het hele gebeuren maar het is een fijne gedachte dat ik toch een steentje kan bijdragen.

Welke eigenschappen moet een chauffeur van het Europese Parlement zoal hebben?
Bovenal is het belangrijk om ten allen tijden kalm te blijven en om over een gezonde portie gezond verstand te beschikken zodat we de situaties telkens weer correct inschatten. Daarnaast heeft onze dienst ook een zeer klantgerichte manier van werken. Onze job vraagt een hoffelijke, diplomatieke, discrete en professionele aanpak. Vanzelfsprekend is het garanderen van de veiligheid van onze klanten onze hoofdzorg, daarom zijn wij ook opgeleid om te kunnen omgaan met onvoorziene omstandigheden die zich onderweg kunnen voordoen.

Men zou kunnen denken dat chauffeur zijn een eenzaam beroep is, hoe ervaar je dat?
Ik ben erg blij te kunnen zeggen dat we een zeer sterk team hebben hier in het Parlement, er heerst hier een geweldige teamspirit! We moeten dan ook écht op elkaar kunnen terugvallen, anders kunnen we onze job niet naar behoren uitoefenen. Zo was er niet zo lang geleden die éne collega die terugkwam uit Luxemburg. Hij had in zijn wagen de Directeur-Generaal die een belangrijke meeting in Brussel moest bijwonen. Toen ze op 20km van Brussel waren, kregen ze autopech.
Mijn collega had dan 2 opties: hij kon wachten op de pechverhelpingsdienst die de wagen zou komen maken – maar dat zou zeker een uur duren – of hij kon de collega’s bellen en om hulp vragen. Ik was diegene die de telefoon toen opnam. Toen mijn collega vertelde wat er aan de hand was, ben ik onmiddellijk in de auto gesprongen en een kwartier later was ik al bij hen. Bijgevolg kon ik de Directeur-Generaal naar Brussel brengen en was hij netjes op tijd om de vergadering bij te wonen. Hij was ons erg dankbaar voor de manier waarop we het probleem hebben opgelost. Wel, dit is teamwork! Zoiets kan je niet alleen klaarspelen. En dit is slechts een klein voorbeeld van wat Europa moeten allemaal over!

Armoedebestrijding, gelijke rechten en vrede – Europa is onze toekomst, het is aan ons!


Alexander Bernath: Europa chauffieren – auf Rädern zwischen Brüssel, Luxembourg und Straßburg

Huis Hostens - ©, flickr. Photo: Caroline Coenen, 2008

Huis Hostens – ©, flickr. Photo: Caroline Coenen, 2008

“Ich hoffe wir gewinnen eines Tages den Kampf gegen die Armut”

Als Roeselare, eine Kleinstadt in Flandern, ihm zu eng wurde, machte sich Alexander Bernath, 55, verheiratet und Vater von drei Kindern, auf den „Weg nach Europa“: Nach der Konferenzbetreuung in der Kommission lockte ein Angebot des Europäischen Parlaments, die Großen Europas zu chauffieren – immer auf Rädern zwischen Brüssel, Luxembourg und Straßburg.
Diplomatisches Geschick, Gelassenheit, Kundenfreundlichkeit und Teamgeist sind dabei unerlässliche Ingredienzien für seinen Beruf. Ganz wie im Beruf hat er sich auch privat dem Reisen verschrieben und findet besonders Gefallen an Griechenland und dessen kulinarischen Spezialitäten.
Seine Sorge für Europa? Wachsender Nationalismus und Protektionismus und die (Wieder)Einführung von Grenzen.
Sein Traum und seine größten Wünsche für Europa? Europa möge den Kampf gegen die Armut gewinnen! Freiheit und gleiche Rechte für alle BürgerInnen, das Recht auf gute Ausbildung und Arbeit mit Mindesteinkommen. Und vor allem, Friede, unser bisher größter Gewinn in Europa.

Kampf der Armut und gleiches Recht und Freiheit für alle. Europa ist unsere Zukunft. Es liegt an uns allen!


Alexander Bernath: Derrière le volant européen

“J’espère que l’Union pourra un jour gagner le combat contre la pauvreté”

Alexander est belge, il a commencé sa carrière dans le commerce dans sa ville natale Roeselare en Flandre, puis a rejoint la police bruxelloise. Ce père de trois enfants aime voyager, alors il a rapidement cherché à élargir ses horizons. C’est pour cela qu’il a décidé de travailler pour les institutions européennes : Alexander est aujourd’hui chauffeur au Parlement européen, et se réjouit tous les jours de son environnement cosmopolite. Au contact de toutes ces nationalités différentes, il a l’impression de faire partie de quelque chose de plus grand.
Pour lui, la paix entre ces nationalités est le plus grand succès de l’Union européenne. Mais Alexander a aussi l’espoir que l’Union puisse un jour gagner le combat contre la pauvreté, donnant à tous la chance de vivre comme citoyens libres et égaux. Il attend notamment des gouvernants européens qu’ils se mettent d’accord sur des normes sociales communes et un salaire minimum européen. Quand il n’en discute pas avec ses passagers, derrière le volant, Alexander passe du temps avec ses amis, avec qui il partage son goût pour la gastronomie grecque !

Combattre la pauvreté, Egalité de nos droits, Paix. L’Europe est notre avenir. Cela ne tient qu’à nous!


Hearts and Minds for the EU – a project in collaboration withBST_Logo

Leave a Comment

Filed under Uncategorized

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *